Un escalofriante experimento creó la primera vacuna y la inmunización

Los puertos eran particularmente vulnerables. El brote de viruela de 1721 en la ciudad estadounidense de Boston acabó con el 8% de la población. Pero incluso si vivías, la enfermedad tuvo efectos duraderos, dejando ciegos a algunos de los supervivientes y a todos con cicatrices desagradables. “Cuando las costras se caían, te dejaban picado y desfigurado; algunas personas se suicidaron en lugar de vivir con las cicatrices”, dice Nájera.

James Gillray realizó esta caricatura. Una escena de vacunación en el Hospital de Viruela St Pancras en Londres.

James Gillray realizó, en 1802, esta caricatura. Una escena de vacunación en el Hospital de Viruela St Pancras en Londres.

Por Richard Hollingham. El escalofriante experimento que creó la primera vacuna. La viruela solía matar a millones. Pero un descubrimiento casual condujo a la primera vacuna y a una transformación en la salud humana. La viruela era una enfermedad terrible. “Le dolería el cuerpo, tendría fiebre alta, dolor de garganta, dolores de cabeza y dificultad para respirar”, dice el epidemiólogo René Nájera, editor del sitio web History of Vaccines.

Pero eso no fue lo peor.

«Además de eso, tendrías una horrible erupción desfigurante en todo el cuerpo (pústulas llenas de pus en el cuero cabelludo, los pies, la garganta e incluso los pulmones) y en el transcurso de un par de días, se secarían y comenzarían caer ”, dice Nájera.

Con el aumento del comercio mundial y la expansión de los imperios, la viruela devastó comunidades de todo el mundo. Se espera que muera alrededor de un tercio de los adultos infectados con viruela, y ocho de cada 10 bebés. A principios del siglo XVIII, se calcula que la enfermedad mató a unas 400.000 personas cada año solo en Europa.

Los puertos eran particularmente vulnerables. El brote de viruela de 1721 en la ciudad estadounidense de Boston acabó con el 8% de la población. Pero incluso si vivías, la enfermedad tuvo efectos duraderos, dejando ciegos a algunos de los supervivientes y a todos con cicatrices desagradables. “Cuando las costras se caían, te dejaban picado y desfigurado; algunas personas se suicidaron en lugar de vivir con las cicatrices”, dice Nájera.

Los tratamientos iban desde lo inútil hasta lo extraño (y también inútil). Incluyeron colocar a las personas en cuartos calientes, o algunas veces cuartos fríos, abstenerse de comer melones, envolver a los pacientes en tela roja y, según un médico del siglo XVII, dar “12 botellas de cerveza pequeña” al paciente cada 24 horas. La intoxicación podría haber al menos mitigado el dolor.

Sin embargo, hubo una cura genuina. Conocido como inoculación o variolación, implicaba tomar el pus de alguien que sufría de viruela y rascarlo en la piel de un individuo sano. Otra técnica consistía en sonarse costras de viruela por la nariz.

Practicada por primera vez en África y Asia antes de ser finalmente llevada a Europa en el siglo XVIII y América del Norte por un hombre esclavizado llamado Onésimo, la inoculación generalmente resultó en un caso leve de la enfermedad. Pero no siempre. Algunas personas contrajeron viruela por completo y todos los inoculados se convirtieron en portadores de la enfermedad, transmitiéndola inadvertidamente a las personas que conocieron. Se necesitaba una mejor solución.

En la década de 1700, era relativamente bien sabido en la Inglaterra rural que un grupo de personas parecía ser inmune a la viruela. En cambio, las lecheras contrajeron una enfermedad relativamente leve del ganado llamada viruela vacuna, que dejó pocas cicatrices.

Durante una epidemia de viruela en el oeste de Inglaterra en 1774, el granjero Benjamin Jesty decidió probar algo. Se rascó un poco de pus de las lesiones de la viruela vacuna en las ubres de una vaca en la piel de su esposa e hijos. Ninguno de ellos contrajo viruela.

Sin embargo, no fue hasta muchos años después que alguien supo del trabajo de Jesty. El hombre al que se le atribuye haber inventado la vacuna y, lo que es más importante, popularizarla, hizo observaciones similares y llegó a conclusiones similares.

Edward Jenner (Berkeley 1749 – 1823) era un médico rural que trabajaba en la pequeña ciudad de Berkeley en Gloucestershire. Se había formado en Londres con uno de los cirujanos más destacados del momento. Se cree que el interés de Jenner en curar la viruela está influenciado por su experiencia infantil con la vacunación contra la viruela. La ciencia lo recuerda como «el padre de la inmunología».

La inmunización es un proceso por el que una persona se hace inmune o resistente a una enfermedad infecciosa, por lo generalmente por  la administración de una vacuna. Las vacunas estimulan el propio sistema inmunitario del cuerpo para proteger a la persona contra infecciones o enfermedades posteriores.

En 1796, después de reunir algunas pruebas circunstanciales de granjeros y lecheras, Jenner decidió intentar un experimento

Se dice que Jenner quedó psicológicamente marcado por esa experiencia, parte de su motivación fue lo horrible que la había encontrado, dice Owen Gower, gerente de la Casa Museo del Dr. Jenner . «Estaba pensando, ‘Quiero encontrar una alternativa, algo que sea más seguro, que sea menos aterrador'».

En 1796, después de reunir algunas pruebas circunstanciales de granjeros y lecheras, Jenner decidió intentar un experimento. Un experimento potencialmente fatal. En un niño.

Tomó un poco de pus de las lesiones de la viruela vacuna en las manos de una joven lechera, Sarah Nelms, y lo raspó en la piel de James Phipps, de ocho años. Después de unos días de enfermedad leve, James se recuperó lo suficiente como para que Jenner vacunara al niño con materia de una ampolla de viruela. James no desarrolló viruela, ni tampoco ninguna de las personas con las que tuvo contacto cercano.

Aunque el experimento funcionó, según los estándares actuales fue éticamente problemático.

Jenner vacunando a su hijo, grabado basado en la estatua hecha por el escultor italiano Giulio Monteverde (1837-1917). Vargas, A. (1881). Jenner. Papel Periódico Ilustrado. (5), 75-78.

Jenner vacunando a su hijo, grabado basado en la estatua hecha por el escultor italiano
Giulio Monteverde (1837-1917). Vargas, A. (1881). Jenner. Papel Periódico Ilustrado. (5), 75-78.

Jenner, evocado en esta estatua vacunando a su hijo, desvió las preocupaciones éticas para ver si una vacuna contra la viruela vacuna podría salvar vidas.

“Realmente no fue un ensayo clínico y la elección de a quién vacunaron realmente te incomoda”, dice Sheila Cruickshank, profesora de inmunología en la Universidad de Manchester.

Jenner tampoco conocía la ciencia subyacente al descubrimiento. No se entendía que la viruela fuera causada por el virus variólico, y el funcionamiento del sistema inmunológico del cuerpo todavía era un misterio en ese momento.

“Mucho de lo que estaban haciendo era confiar en crear inmunidad, crear anticuerpos, crear memoria, y no tenían ningún concepto de eso”, dice Cruickshank. «Es alucinante, un poco aterrador también».

Sin embargo, Jenner se dio cuenta de que su vacuna contra la viruela, el nombre derivado del latín de la viruela vacuna, vaccinia, tenía el potencial de transformar la medicina y salvar vidas. Pero también sabía que solo detendría la enfermedad si podía vacunar a la mayor cantidad de personas posible.

“Jenner no buscaba ganar dinero con su vacuna, no estaba interesado en patentarla”, dice Gower. «Solo quería que la gente lo supiera y quería compartirlo».

Convirtió una rústica casa de verano en su jardín en su Templo de Vaccinia e invitó a la gente local a vacunarse después de la iglesia el domingo.

“Escribió a otros médicos ofreciéndoles muestras del material de la vacuna y animándolos a que lo hicieran ellos mismos para que las personas fueran vacunadas por su propio profesional de la salud local de confianza”, dice Gower. «Es un tema que vemos ahora en términos de promoción de vacunas y garantizar la aceptación de una vacuna es el mensaje correcto transmitido por la persona adecuada».

En el siglo XIX, se cree que la viruela mató a 400.000 personas al año solo en Europa.

Después de que Jenner publicó sus hallazgos, la noticia del descubrimiento se extendió por Europa. Y luego, gracias al apoyo del Rey de España, en todo el mundo.

El rey Carlos IV había perdido a varios miembros de su propia familia a causa de la viruela , mientras que otros, incluida su hija María Luisa, quedaron con cicatrices después de sobrevivir a la enfermedad. Cuando se enteró de la vacuna de Jenner, encargó a un médico que dirigiera una expedición mundial para llevarla a los confines del Imperio español. Aunque para ser justos, la mayoría de estas áreas del mundo eran lugares donde los colonos europeos habían introducido la viruela en primer lugar.

En 1803, el barco zarpó hacia Sudamérica. A bordo se encontraban 22 huérfanos para actuar como portadores de vacunas.

“No hay forma de producir una vacuna en masa, así que se la dan a un niño”, explica Nájera. «El niño desarrollará la lesión, luego se la quitará a su hijo un par de días después, se la dará al siguiente niño y así sucesivamente».

Los niños fueron atendidos en el viaje por la directora del orfanato, Isabel de Zendala y Gómez, quien también trajo a su propio hijo para contribuir a la misión.

Dividiendo fuerzas, la expedición viajó por el Caribe, América del Sur y Central y finalmente cruzó el Pacífico para llegar a Filipinas. A los 20 años de su descubrimiento, la vacuna de Jenner ya estaba salvando millones de vidas. Pronto, la vacunación contra la viruela se convirtió en una práctica común en todo el mundo. Fue completamente erradicado en 1979.

“Personalmente, me da esperanzas para la vacuna Covid-19”, dice Nájera. «Ahora tenemos 200 años de conocimiento sobre los virus y el sistema inmunológico, pero Jenner hizo todo esto sin saber a qué se enfrentaba».

«Jenner está ahí arriba como uno de mis principales héroes científicos», dice Gower. «Su determinación e innovación cambió el mundo y salvó innumerables millones de vidas y continúa salvando vidas».

Richard Hollingham es periodista científico y espacial, escritor de BBC Future y autor de Blood and Guts, A History of Surgery.

Fuente: BBC MUNDO 

Tags: , , , , , , , , , , , , , , , , , , , , ,

Compartir:

GoogleRSS

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.